Le Rover Perseverance a commencé à explorer l’un des domaines les plus excitants de Mars: le delta dans le cratère Jezero. La campagne du Rover’s Delta Front a commencé le 18 avril, fouillant le site d’un ancien delta de la rivière où il peut en savoir plus sur l’histoire de l’eau sur Mars et pourrait même trouver des preuves de la vie microbienne ancienne si elle existait là-bas.

« Nous regardons le delta à distance depuis plus d’un an pendant que nous explorons le fond du cratère », a déclaré Ken Farley, scientifique du projet de persévérance de Caltech, alors que le Rover approchait du delta. «À la fin de notre traversée rapide, nous sommes enfin en mesure de nous en approcher, obtenant des images de détails toujours plus grands révélant où nous pouvons mieux explorer ces roches importantes.»

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Après avoir conduit à une vitesse maximale pour atteindre le delta depuis son emplacement précédent sur le sol du cratère, le Rover peut désormais commencer ses deux objectifs de prendre des lectures scientifiques de la région et de former et de collecter des échantillons pour la récupération et le retour sur terre par les futures missions.

« La persévérance va à 130 pieds (40 mètres) vers le haut et au-dessus du delta, forez les noyaux en cours de route et caractérisera les roches sédimentaires en couches qui composent le delta », a expliqué Denise Buckner, étudiante à la persévérance à l’Université de Floride. «Ces sédiments ont été déposés il y a des milliards d’années, lorsque l’eau a traversé la surface de Mars et une rivière drainée dans l’ancien cratère en dessous. Si Mars a accueilli la vie pendant cette période, des restes ou des signatures de ces organismes pourraient être préservés dans certaines de ces roches anciennes. »

Cette partie de la mission du Rover devrait durer environ six mois, et l’examen des couches sédimentaires aidera les chercheurs à comprendre l’histoire géologique de cette région particulière. De plus, lorsque la rivière a coulé à la surface de Mars il y a des milliards d’années, elle a porté avec elle des roches de toute la région, donc la collecte d’échantillons à partir d’ici est comme être capable de regarder des échantillons d’une zone beaucoup plus large.

La persévérance se dirige actuellement dans une zone appelée Cannery Passage qui se déroule entre le sol du cratère et le delta, et l’équipe sur le terrain analysera les images et autres données pour décider quel chemin le Rover devrait emprunter alors qu’il monte le delta lui-même.